Courage Is Speaking Up Despite My Stutter

Courage Is Speaking Up Despite My Stutter

Sajia López-Fonseca (Spanish version below)

This is the story of how I found the courage to express my own voice:
I am Sajia and I was born in Venezuela. But, due to the dangers of living in Venezuela with difficult social and economic conditions, I decided to leave my country and search for new beginnings in Canada. And this is where I have been living for three years now.

I am a very hardworking person. Since my arrival in this country, I began to venture into the corporate world of banking and as you can imagine this environment is very challenging and requires nerves of steel. But this was not an obstacle for me considering all the other challenges I have faced in my life such as moving to another country not knowing the language, yet still enrolling in college. All of these challenges I have faced have something in common and could be summarized into these words: to express myself in front of others.

When I was a child, just after my parents separated, my stuttering began. A condition that prevents me from speaking fluently and expressing myself to others. It's like my throat gets stuck, which causes me to repeat letters (especially the vowels) when I'm talking. There are times when I feel frustrated and fearful it happens because there is nothing worse than wanting to tell the world my thoughts and opinions but not being able to do so because of a situation that is beyond my own control.

The process of living with my stuttering has not been easy. It takes me a lot more time to talk and express myself in day-to-day conversations. It gets harder when I'm under pressure, especially if I have to express myself in English, which is not my first language. You can imagine the amount of fear I usually face. Contrary to what people may think, my fear is not only about speaking to others. It’s much deeper than that. It is related to the fear and frustration of others thinking "oh she doesn’t know what she is saying" or "she isn’t sufficiently prepared" and simply stop listening to me when I start to stutter. Which has happened to me several times. All these judgments that others may have about me hurt me because they are not true at all. I believe that I am a professional who has studied and is fully prepared, and have many things to say  and to contribute. It is really frustrating to know about a topic, to know that you have the knowledge, and not be able to prove it. My internal struggle every day is to speak my mind to others.

Despite my fear and frustration, I must say that my stuttering has been no impediment to achieve what I have set myself out to do. Like when I was in High School back in Venezuela and decided to apply to enter a United Nations model. It was not an easy situation because, due to my stuttering, my speeches were a test of fire that I had to overcome. So I began to prepare myself. I started to rehearse and rehearse every night my speech in front of the mirror; I imagined all the possible questions and discussions that other people could start so I could prepare the answers. From so much rehearsing, one day I realized that, if I put a rhythm to my speech, the words came out more smoothly as in a melody, that's why I say things like if I was “singing” (or “cantadito” as we say in Spanish, adding that special rhythm to it),  so words can come out and don’t get stuck in the middle of a sentence. This helped me to give the best speeches.

When I decided to move to Canada and venture into this new and unknown world, I knew that the challenge that was coming was even greater: to be able to express myself in another language. And especially when you start working in the world of banking, which as you can imagine is a corporate environment in which you have to make your mark or otherwise you will easily get passed by. It was at this time that my stuttering became more evident, especially when I had to talk to my boss, who is the typical businessman who lives in the fast moving environment of an office. Due to his hasty style, there have been several occasions in which he literally left me with the words in my mouth. Normally, my boss arrives and asks me for some things related to work, sometimes I do not agree or I would just like to express my point of view, but suddenly I start to stutter and it is just at that moment when he says to me: "We’ll talk later” and walks away. The truth is that this moment is extremely frustrating. There are so many things that I would like to tell him, but he simply leaves.

I was already tired of this situation, so one day I said to myself "you know what, what is the worst thing that can happen to me? That I get stuck? He’s going to have to hear me some day of his life!" And at that moment I got the courage and went to his office and said," I need to tell you something, and I need you to listen to me, because I realized that you don’t listen to me when I stutter" my boss did not believe what he was listening to, he was paralyzed, now the one who was speechless was him, and immediately he apologized. You don’t understand the satisfaction I felt when my boss, for the first time in a long time, took the time to listen to me. I remember that moment as a kind of revelation because it showed me that my voice is valuable. The feeling was just like when women are released and pop music plays at the end of a movie, in a word, I felt: liberated and with the power to say that I have a voice that deserves to be heard. Since then,  I have the urge to speak more fluently and I feel powerful.

And now the million dollar question, which many may have up to this point. How was I encouraged to face my fear? Well, that inspiration came after reading the posts from @hellofears. Although Michelle doesn’t know it yet, it was her who inspired me to know my power as a woman and communicate my opinions. This way,  I can go against what I heard at home when my grandmother said: "a woman should be calm, quiet and with good manners" like those women who don’t speak, don’t express themselves and who simply are not listened to. But in my work, I discovered that this ideal of a woman does not have much room, and if I do not want to stay my entire life cloistered, it is crucial that I express myself in front of others, in order to be taken into consideration and break that glass ceiling in the future. So since I spoke with my boss, the confidence I've gained has been growing little by little. And what happens when fear appears? I say to myself "What is the worst that can happen? No one is going to die because I stutter, do it anyway! "

Today I recognize and value the action of listening to others. Of really listening to them and being interested in them. After all, I have learned that listening is the only way to discover the great things that others have to offer us.


Spanish Version

Esta es la historia de cómo en el camino de la vida encontré el valor para expresar mi propia voz:

Soy Sajia y nací en Venezuela, pero por azares de la vida y por unas condiciones sociales difíciles decidí salir mi país e ir en busca de nuevos rumbos a Canadá, donde vivo actualmente desde hace tres años. Soy una persona muy trabajadora y desde mi llegada a este país comencé a incursionar en el ambiente corporativo de la banca, como ya se lo podrán imaginar este ambiente es muy retador y requiere nervios de acero para poder enfrentarlo. Pero este no ha sido ningún impedimento para mí. Como tampoco lo han sido los otros retos a los que me he enfrentado en mi vida como cuando estaba en el colegio, la universidad, cuando me animé a cambiar de país y también comenzar desde cero en nuevo idioma. Todos estos retos que he enfrentado en estos lugares tienen algo en común y se podrían resumir en estas palabras: conseguir expresarme frente a los demás.

Cuando yo era niña, justo después de que mis padres se separaron comenzó mi tartamudez. Una condición que me impide hablar con fluidez y expresarme ante los demás. Es como si la garganta se me trancara, lo que ocasiona que repita las letras en especial las vocales cuando estoy hablando. Hay momentos en los que siento gran frustración y temor porque no hay nada más frustrante para mí que querer decirle al mundo mis pensamientos y opiniones y no poder hacerlo debido a una situación que está más allá de mi propio control.

El proceso para convivir con mi tartamudez no ha sido fácil, porque me toma mucho más tiempo hablar y expresarme en las conversaciones del día a día. Se hace más difícil cuando estoy bajo presión y si a eso le sumamos que debo expresarme en inglés que no es mi lengua materna, ya se imaginarán el tamaño del miedo al que me estoy enfrentando. Puedo decir que mi miedo no es solamente por hablar frente a los demás como muchos pueden pensar, es mucho más profundo y se relaciona con el temor y frustración de que los demás piensen “ah ella no sabe lo que está diciendo” o “ella no está suficientemente preparada” y simplemente me dejen de escuchar cuando comienzo a tartamudear. Lo cual ya me ha sucedido varias veces. Todos estos juicios que pueden tener los demás sobre mí, me duelen porque no son para nada ciertos, considero que soy una profesional que ha estudiado y se ha preparado, y tengo muchas cosas que decir y aportar. Es realmente frustrante saber de un tema, saber que tienes el conocimiento y no poder demostrarlo. Mi lucha interna todos los días es conseguir “speak my mind” ante los demás.  

A pesar de mi miedo y frustración, debo decir que mi tartamudez no ha sido ningún impedimento para conseguir lo que me he propuesto. Así fue cuando estaba estudiando en el colegio en Venezuela y decidí postularme para entrar a los modelos de Naciones Unidas. No fue una situación fácil porque debido a mi tartamudez los discursos eran una prueba de fuego que tenía que superar. Así que comencé a prepararme, a ensayar y ensayar todas las noches mi discurso frente al espejo, imaginaba las posibles preguntas y discusiones que me harían las otras personas y así podía preparar las respuestas. De tanto ensayar un día me di cuenta de que, si le ponía un ritmo a mi hablar, las palabras salían con mayor fluidez como en una melodía, es por esto que digo las cosas como cantaditas para que puedan salir, y no me quede trancada a mitad de una oración. Y esto me ayudó a dar los mejores discursos.

Cuando decidí mudarme a Canadá y aventurarme en este mundo nuevo y desconocido, de entrada, sabía que el reto que se venía era aún mayor: poder expresarme en otro idioma. Y en especial al comenzar a trabajar en el mundo de la banca, el cual como se imaginarán es un ambiente corporativo en el que hay que marcar tu estancia o de lo contrario te pasan por encima fácilmente. Fue en este momento en el que mi tartamudez se hizo más evidente, en especial cuando tenía que hablar con mi jefe, quien es el típico empresario que vive en el corre, corre de una oficina. Por su estilo apresurado ya han sido varias las ocasiones en las que me ha dejado literalmente con la palabra en la boca. Normalmente mi jefe llega y me pide algunas cosas relacionadas con el trabajo, a veces no estoy de acuerdo o simplemente me gustaría expresarle mi punto de vista, pero de repente comienzo a tartamudear y es justo en ese momento cuando él me dice: “después conversamos” y sigue caminando. La verdad es que este momento es demasiado frustrante, son muchas las cosas que me gustaría decirle y él simplemente se va.

Ya estaba cansada de esta situación, así que un día me dije “sabes qué, ¿Qué es lo peor que me puede pasar? ¿Qué me quede pegada? ¡Me va tener que escuchar algún día de su vida!” En ese momento me armé de valor y fui hasta su oficina y le dije: “necesito contarte algo, y necesito que me escuches, porque me he dado cuenta que no me escuchas cuando tartamudeo” mi jefe no daba crédito a lo que estaba escuchando, se quedó paralizado, ahora el que se había quedado sin habla era él, y de inmediato me pidió disculpas. No saben la satisfacción que sentí cuando mi jefe por primera vez en mucho tiempo se tomó el tiempo de escucharme. Recuerdo ese momento como una especie de revelación porque me demostró que mi voz es valiosa. La sensación fue justo como cuando las mujeres salen liberadas y suena música pop de fondo al final de una película, en una palabra, me sentí: liberada y con el poder de decir que tengo una voz que merece ser escuchada. Desde entonces tengo el impulso de hablar más fluidamente sintiéndome poderosa.

Y la pregunta del millón, que muchos se pueden estar haciendo hasta este punto ¿Cómo fue me animé a enfrentar mi miedo? Bueno, esa inspiración llegó después de leer los post @hellofears. Aunque Michelle no lo sepa todavía, fue ella quien me inspiró para conocer mi poder como mujer y comunicar mis opiniones. Y así poder ir en contra de lo que veces escuché en casa cuando mi abuela decía: “una mujer debe ser tranquila, calladita y con buenos modales” como esas mujeres que no hablan y no se expresan y que sencillamente no son escuchadas. Pero en mi trabajo descubrí que ese ideal de mujer no tiene mucha cabida, y que si no quiero quedarme toda la vida enclaustrada es indispensable que me exprese ante los demás, para poder ser tenida en cuenta y en un futuro ascender. Así que desde que hablé con mi jefe la confianza que he ganado ha ido creciendo poco a poco. Y ¿Qué pasa cuando el miedo aparece?  me digo a mi misma “¿Qué es lo mejor que puede pasar? Nadie se va a morir porque yo tartamudee, hazlo igual”.

Hoy reconozco y doy mucho valor al hecho de escuchar a los demás, a realmente escucharlos, a interesarme por ellos, después de todo he aprendido que escuchar es el único camino para descubrir las grandes cosas que los demás tienen para aportarnos.

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